La lucha por mantener informada a una ciudad

2 de noviembre de 2020

Con más de 150 años de historia, The Vindicator era un símbolo para la comunidad de Youngstown, Ohio. Sin embargo, su relevancia sólo se hizo evidente en el verano de 2019, cuando el periódico detuvo definitivamente su operación.

Según un artículo publicado en The Local News Initiative, un proyecto de la Universidad de Northwestern que busca promover la sostenibilidad financiera en las noticias locales, el fin de The Vindicator es una muestra del sombrío panorama de la industria de noticias locales de Estados Unidos. De acuerdo con un estudio dirigido por Penny Abernathy de la Escuela de Periodismo y Medios Hussman de la Universidad de Carolina del Norte, el periódico  fue uno de los cerca de 300 medios locales que cerraron en EEUU en los últimos dos años. Aproximadamente uno de cada cuatro de los 9.000 periódicos publicados desde hace 15 años cerró en ese tiempo. La investigación de la UNC arrojó que 1.800 comunidades en todo el país son ahora desiertos de noticias, lugares con muy poca o ninguna información local.

La respuesta del público

La noticia del cierre de The Vindicator despertó la preocupación de periodistas y ciudadanos, dentro y fuera de la ciudad, quienes se ingeniaron distintas formas de rescatar la misión del periódico, y seguir produciendo noticias para mantener informados a sus habitantes.

El diario especializado The Business Journal y las estaciones de televisión locales intentaron publicar noticias sobre Youngstown. The Business Journal hizo una alianza con el portal de investigación ProPublica para adelantar un proyecto en la ciudad. The Tribune Chronicle, con sede en la vecina ciudad de Warren, creó una edición para distribuirla en Youngstown y la rotuló con el nombre “Vindy”, en honor al desparecido periódico.

Otra iniciativa interesante fue la creación de Mahoning Matters, un sitio web impulsado por Compass Experiment, un proyecto conjunto de la cadena de noticias McClatchy y la Google News Initiative que explora modelos sostenibles para las noticias locales. Youngstown fue elegido como el primer sitio para probar este nuevo modelo de medio digital. El objetivo era llenar el vacío dejado por The Vindicator y cubrir lo que sucede en el condado Mahoning, cuyo epicentro es precisamente la ciudad de Youngstown.

Un documental

Craig Duff, profesor de la Facultad de Periodismo, Medios, Comunicaciones Integradas de Marketing de Medill University de Northwestern y exproductor de CNN y Time.com, creció al norte de Youngstown y asistió a la Universidad Estatal de Youngstown. El periodista siguió la noticia del cierre de The Vindicator desde su inicio y lanzó una película sobre lo sucedido llamada ‘Newstown’ con el apoyo de The Local News Initiative.

“La parte triste de esta historia es que 144 personas perdieron su trabajo cuando The Vindicator cerró”, le dijo Duff al portal del proyecto. “Algunos de ellos fueron contratados por otras entidades. Pero fue una gran pérdida a nivel general… No se puede revivir un periódico una vez que ha cerrado. Puedes llenar algunos vacíos que ha dejado, pero esa organización ya no está; ese órgano comunitario ya no está. Entonces esa es la parte triste. Pero la gran parte es que Youngstown no es un desierto de noticias. … La gente en el lugar realmente se preocupó y trató de hacer algo al respecto. Y lo están logrando, pero sigue siendo frágil”, agregó.

En el documental, Craig destaca el compromiso de los periodistas y los retrata como héroes locales. “La gente habla mucho sobre los medios de comunicación de élite, pero en el territorio realmente hay buenas personas a las que no se les paga mucho y se dedican a contar las historias de sus comunidades”, le dijo Duff a Mark Jacob —autor del artículo y miembro del equipo de The Local News Initiative.